Un crâne de 400.000 ans pour élucider les origines de Neandertal

16 Mars, 2017, 13:42 | Auteur: Christian Jacquard
  • Une reconstitution virtuelle du crâne

Au Portugal, un crâne d'hominidé fossilisé et piégé dans un bloc de pierre a été mis au jour en 2014 et daté à 400 000 ans.

PORTUGAL Le plus vieux crâne d'hominidé fossilisé jamais découvert dans la Péninsule ibérique a été étudié pendant plus de deux ans avant de révéler ses secrets...

Une équipe internationale de spécialistes a publié un article sur cette découverte dans les Comptes rendus de l'académie américaine des sciences (PNAS).

Avant cela, l'histoire de l'évolution des ancêtres des humains en Europe pendant cette période était très controversée en raison de la rareté et de la datation incertaine des fossiles qui allait de 200'000 à plus de 400'000 ans, relèvent ces scientifiques.

"Ce nouveau fossile est très intéressant car cette région d'Europe est cruciale pour comprendre les origines et l'évolution de l'homme de Neandertal", explique Rolf Quam, professeur adjoint d'anthropologie à l'université Binghamton (New York) et l'un des co-auteurs de cette découverte.

Quelques similitudes anatomiques existent entre le crâne portugais et d'autres ossements datant de la même période et retrouvés en Espagne, en Italie et en France. Ici, grâce aux sédiments et aux stalagmites que renfermait ce crâne, ce dernier a pu offrir un âge beaucoup plus précis que d'habitude.

Si le sexe et l'espèce de l'hominidé n'ont pu être déterminés pour le moment, les signes d'usure présentés par le crâne ainsi que deux dents montrent qu'il s'agit d'un adulte. Des traits morphologiques typiques de ce qui paraît être un ancêtre de l'homme de Néandertal, dont notamment un épaississement osseux prononcé au niveau des sourcils.

Ils assurent en outre qu'il est le plus ancien retrouvé dans la péninsule.

Ce fossile est aussi l'un des plus anciens sur le continent européen à être directement lié à des outils de la culture acheuléenne qui a commencé à s'étendre en Europe il y a 500.000 après avoir émergé en Afrique et s'être propagée sur le contient européen en passant par le Proche-Orient.

En plus du crâne, les paléontologues ont aussi trouvé tout près de lui différents outils de pierre tels que des bifaces ou des petites haches.

Cette nouvelle découverte sera au centre d'une exposition sur l'évolution humaine en octobre prochain au Musée national d'archéologie de Lisbonne, au Portugal.

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