Pourquoi la sonde Cassini va être désintégrée sur Saturne

15 Septembre, 2017, 10:21 | Auteur: Christian Jacquard
  • Saturne: Cassini va mettre fin à 20 ans de service

Après une mission de vingt ans destinée à percer les mystères de Saturne, la sonde Cassini va entamer son ultime périple en pénétrant dans l'atmosphère de la planète gazeuse, marquant la fin d'une mission qui a dépassé toutes les attentes des scientifiques. L'engin de 5,7 tonnes, chargé d'instruments de mesure et de capteurs, a saisi les plus belles images de la planète aux anneaux et de ses satellites. Ses ultimes signaux seront reçus sur Terre environ 83 minutes plus tard, le temps mis par les ondes radio pour atteindre notre planète.

Avec ses antennes orientées vers la Terre, Cassini entrera dans l'atmosphère saturnienne à 10H31 GMT, ce qui sera confirmé à 11H54 GMT.

"Les découvertes faites figurent parmi les plus époustouflantes en science planétaire", a jugé mercredi devant la presse, Linda Spilker, principale scientifique de la mission. En 2005, l'atterrisseur européen Huygens, après s'être détaché de la sonde mère, s'est posé à la surface de la lune Titan et a pu transmettre des informations collectées durant la descente et après son atterrissage. "Ce monde océanique d'Encelade a vraiment changé notre approche sur la recherche de la vie, ailleurs dans notre système solaire et au-delà", a ajouté Linda Spilker. En effet, comme des bactéries terriennes pourraient avoir survécu dans le vaisseau, les scientifiques ne souhaitent pas que Cassini contamine ces satellites de Saturne. Simultanément, elle se précipitera, la tête la première dans "l'atmosphère" de Saturne où elle sera inexorablement disloquée.

Lancée le 15 octobre 1997, cette sonde, fruit d'une collaboration entre la Nasa et l'Agence spatiale européenne, a atteint l'orbite de Saturne après sept ans de voyage.

Cette mission exceptionnelle a coûté au total 3,26 milliards de dollars dont 2,6 milliards pour les États-Unis, 500 millions pour l'ESA (Agence spatiale européenne) et 160 millions pour l'Agence spatiale italienne.

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